Maakt virtual fitness de hype waar?

Iedereen heeft het er momenteel over, maar zal virtual fitness ook echt de start zijn van een enorme verschuiving in groepsfitness? Of is het simpelweg een nieuwe trend in de fitnessbranche? Jak Phillips onderzocht hoe verschillende clubeigenaren van over de hele wereld met Virtual omgaan.

Wat is de volgende grote hype in de fitness wereld? Het is de eeuwige vraag voor iedere clubeigenaar. Als we presentaties en panels van de recente IHRSA en FIBO vakbeurzen mogen geloven, wordt dit het jaar van Virtual.

Het aanbod in Virtual Fitness is de afgelopen jaren aanzienlijk gegroeid en Virtual is nu naar schatting in 12.000 fitnessclubs wereldwijd te vinden. Steeds meer clubeigenaren zien de potentie van een digitaal aanbod. En de trend begint nu ook bij clubleden te leven. Volgens branche onderzoek stelt 60 procent van de leden dat het aantal groepsfitness lessen dat een club aanbiedt invloed heeft op hun beslissing om lid te worden en geeft 75% van de clubbezoekers die Virtual Fitness nog nooit heeft geprobeerd aan dit in de toekomst wel te overwegen.

Pionierende clubs hebben de voordelen van Virtual snel in kaart gebracht en de verwachting is dat Virtual in de toekomst een belangrijke pijler voor meer clubs gaat worden.

We hebben Virtual in al onze Brick Bodies clubs – het is de volgende stap.

Victor Brick

“We hebben Virtual in al onze Brick Bodies clubs,” zegt Victor Brick, een van de grootste franchisenemers van Planet Fitness (60 clubs) en voorzitter van de Raad van Bestuur van Brick Bodies (6 clubs). “Mensen willen in hun eigen tijd sporten, niet in jouw tijd, en Virtual zorgt ervoor dat clubs dit mogelijk kunnen maken zonder dat dit al te veel kost.”

Wat ooit gezien werd als een niche product, gekenmerkt door slechte content en oude projectoren, wordt nu snel een grote aanjager van de opkomst naar clubs die in hun studio en in Virtual aanbod investeren. Bij bijvoorbeeld Les Mills Newmarket in Nieuw-Zeeland zijn virtual lessen nu goed voor 23 procent van de clubbezoeken, terwijl 70% van alle clubbezoeken door groepsfitness wordt gegenereerd.

Hoe veranderen clubs Virtual van een investering naar een belangrijke bron van bezoekers? En is dit echt de heilige graal voor fitness studio’s? Of vallen clubeigenaren voor de mooie verhalen? We hebben veel clubeigenaren over de hele wereld gesproken, samen goed voor bijna 1.500 health clubs – om te vragen of zij op Virtual inzetten en welke tactieken zij gebruiken.

Aanbod van de toekomst

Hoewel het vaak als een relatief nieuw fenomeen wordt gezien, zien veel clubeigenaren Virtual als de natuurlijke evolutie van een fitness traditie die uit de jaren 50 stamt.

Steve Schwartz

“Als je echt over Virtual gaat nadenken, begon het allemaal met de workout video’s van Jane Fonda en Jack LaLanne, in de beginjaren van de televisie,” zegt Steve Schwartz, directeur en voorzitter van Midtown Athletics Clubs – een keten van acht luxe sportclubs in de VS en Canada.

“De kwaliteit en acceptatie van Virtual is aan het veranderen – het begint nu echt te groeien. Ik denk dat dit jaar het omslagpunt is. Het begon met de budget clubs, slaat nu over op de meer luxe clubs en zal snel in alle clubs te vinden zijn, naarmate de leden het meer gaan accepteren.”

Maar hoewel Virtual door steeds meer clubs wordt gebruikt, moeten clubeigenaren goed nadenken of het bij ze past, zegt Lynne Brick, mede eigenaar van Brick Bodies Fitness Services.

“Het is een heel mooi concept, maar de markt moet er klaar voor zijn, dus clubs moeten overwegen of programma’s aansluiten op de behoeften van hun leden. Sommige Virtual lessen die we in onze clubs hebben aangeboden werden bijna nooit bezocht, dus zorg ervoor dat je aanbod aansluit op de vraag.”

Investeringsrendement op studioruimte maximaliseren

Hoewel studio’s die volledig functioneren een van de meest winstgevende onderdelen van een club kunnen zijn (per vierkante meter), blijven groepsfitnesszalen voor veel clubs een gemiste kans. Mintel onderzoek uit 2017 vond dat de gemiddelde fietsstudio in een club 83% van de dag niet wordt gebruikt, waardoor tot wel 160.000 dollar aan omzet wordt misgelopen. Hoe kunnen clubeigenaren die gebruikmaken van Virtual hierop inzetten?

“Een groot deel van ons hele programma is groepsfitness en het percentage deelnemers is dramatisch,” zegt Mark Harrington, CEO van Healthworks Fitness – een keten van vier clubs in de VS gericht op vrouwen, plus twee not-for-profit fitness buurtcentra.

Virtual geeft mensen de kans om te komen wanneer ze willen in de wetenschap dat ze een les kunnen volgen.

Mark Harrington

“Ook in clubs die 150 lessen per week aanbieden, staat de studio honderden uren per week leeg, zelfs met alle lessen die ze geven. Virtual geeft mensen de kans om te komen wanneer ze willen in de wetenschap dat ze een les kunnen volgen.”

Steeds meer clubeigenaren kunnen zich lege studio’s niet meer veroorloven. En Virtual biedt een aantrekkelijk aanbod om het investeringsrendement te verhogen.

“Er moet echt goed naar groepsfitness studio’s worden gekeken, aangezien een flink percentage van het oppervlakte van een club vertegenwoordigen, maar slechts 35 uur per week worden gebruikt,” voegt Geoff Dyer toe, Voorzitter van Crunch Fitness West Florida/Orlando/Atlanta.

Als je ervoor kunt zorgen dat je met Virtual Fitness de studio ieder uur dat je open bent bezet kunt hebben, geeft dit je een duidelijk voordeel ten opzichte van je concurrentie.

Geoff Dyer

“Als je ervoor kunt zorgen dat je met Virtual Fitness de studio ieder uur dat je open bent bezet kunt hebben, geeft dit je een duidelijk voordeel ten opzichte van je concurrentie en Les Mills is hierin zonder twijfel de beste optie.”

Studio uitrusting van hoge kwaliteit

Clubeigenaren zijn het steeds meer met elkaar eens over het belang van het investeren in A/V materialen van bioscoopkwaliteit voor een Virtual Fitness studio. Door verbeterde technologie en lagere kosten zijn LED videomuren en mozaïek schermen voor steeds meer clubs betaalbare opties.

Voor Virtual is het cruciaal om hardware van goede kwaliteit te hebben, of dat nu een mozaïek van negen schermen is of één groot LED scherm.

Rene Moos

“Voor Virtual is het cruciaal om hardware van goede kwaliteit te hebben, of dat nu een mozaïek van negen schermen is of één groot LED scherm,” zegt Rene Moos, CEO van Basic-Fit (521 clubs in Europa met meer dan 1,5 miljoen abonnees), een keten die uitstekend gebruikmaakt van de mozaïek optie.

“De belangrijkste ingrediënten van een Virtual les zijn het combineren van muziek met enorm inspirerende instructeurs, want je kijkt een film, dus het moet voelen alsof je echt met de groep meedanst.”

Steve Schwartz gelooft dat leden niet vallen voor oude projectoren en droge monologen als het om Virtual gaat.

“Ik denk dat het bieden van een immersive ervaring van hoge kwaliteit de sleutel is tot succesvolle virtual. Dus als eigenaar van een club ga ik in een beter geluidssysteem en scherm investeren. Daarnaast ga ik investeren in de sfeer van de studio, zodat deelnemers aan een les voelen dat ze onderdeel uitmaken van een productie, in plaats van dat ze alleen op een fiets in een zaal zitten.”

Uitstekende content

Hoewel A/V van topkwaliteit enorm belangrijk is, zijn clubeigenaren het erover eens dat content van wereldklasse het belangrijkste verschil blijft tussen leden die naar de Virtual Fitness studio komen en er van weglopen.

Content zal altijd koning zijn, de beste content wint altijd.

Frank Napolitano

“Content zal altijd koning zijn, de beste content wint altijd,” zegt Frank Napolitano, Voorzitter van 24 Hour Fitness, met 440 clubs in de VS en bijna vier miljoen leden.

“Het hoeft niet één genre content te zijn, maar het moet wel allemaal van goede kwaliteit zijn, want slechte content kan net als een slechte instructeur een programma de das omdoen.”

Victor Brick is het hier mee eens en voegt toe dat Virtual content zo goed mogelijk op een live les moet lijken om echt een effect op leden te hebben en ze te inspireren om te sporten.

“Content is cruciaal en het draait nog steeds helemaal om de ervaring – mensen zouden hun workouts thuis kunnen doen voor hun computer als het alleen om de bewegingen zou gaan,” voegt hij toe.

“Je wilt je gemotiveerd voelen, je wilt enthousiast worden en zin hebben om te gaan sporten. Uitstekende Virtual programma’s bereiken dit door de sensatie van een live les ervaring na te bootsen.”

Toegangspoort tot Live Lessen

Een van de meest interessante onderdelen van de toekomst van Virtual gaat de impact op live lessen zijn. Hoewel sommige critici waarschuwen dat kannibalisme onvermijdelijk is, laten eerste inzichten het tegenovergestelde zien. Branche onderzoek toont aan dat opkomst naar live lessen gemiddeld met 12 procent toeneemt wanneer clubs ook Virtual workouts aanbieden. Hierdoor wordt Virtual een toegangspoort tot live lessen voor leden met minder zelfvertrouwen.

Virtual is een uitstekend product om nieuwe mensen te bereiken die de drempel te hoog vinden om een les met een live instructor te volgen.

Lynne Brick

“Virtual is een uitstekend product om nieuwe mensen te bereiken die de drempel te hoog vinden om een les met een live instructeur te volgen,” zegt Lynne Brick.

Daarnaast wordt Virtual soms gezien als een gerelateerd risico voor instructeurs. David Patchell-Evans, oprichter en CEO van GoodLife Fitness Clubs (met bijna 400 clubs in Canada), ziet duidelijke communicatie echter als de sleutel tot het wegnemen van deze angst.

“Toen we Virtual in onze clubs introduceerden dachten mensen ‘ze willen mij als instructeur vervangen,’” voegt hij toe.

“Maar we willen juist meer mensen naar onze live lessen brengen, dus het openen van de deur voor een groter publiek betekent dat er meer live les bezoekers zijn voor onze instructeurs, en dat is voor iedereen ideaal.”

Een einde aan daluren

Een van de meest duidelijke voordelen van Virtual zit in de mogelijkheid om rustigere periodes te vullen met relatief goedkope lesopties en voor minder druk op de piekuren van de studio te zorgen.

Voor Steve Schwartz draait het om leden meer aanbod te geven, waarbij de kwaliteit hoog wordt gehouden.

“We draaien Virtual RPM lessen naast onze live lessen,” zegt hij. “Ze zijn niet helemaal van hetzelfde niveau, maar beide vormen hebben een groep volgers en mensen waarderen het om een les van zulke kwaliteit te kunnen volgen op een tijdstip waarop je je echt geen instructeur kunt veroorloven.”

Voor clubs betekent dit ook dat ze de member experience kunnen verbeteren en groepsfitness aan nieuwe doelgroepen kunnen aanbieden die ze voorheen niet konden bereiken.

“Veel van onze clubs zijn 24 uur per dag geopend, dus ik kan na een dienst om 2 uur ‘s nachts een Virtual les volgen, waar dit voorheen niet mogelijk was,” zegt David Patchell-Evans.

Virtual heeft ons geholpen meer mensen naar onze live lessen te krijgen.

David Patchell-Evans

“Virtual heeft ons geholpen meer mensen naar onze live lessen te krijgen. Het is toegankelijk voor mensen die voorheen om uiteenlopende redenen geen live les konden vonden. Daarnaast lost het het probleem rond piektijden op.”

Les Mills Virtual lessen zijn goede versies van live lessen van bioscoopkwaliteit. Je sport op de grootste hits en ontvangt instructies van ‘s werelds beste talenten, wat voor ongeëvenaarde virtual ervaringen zorgt.